El Poder de las Hembras


Las gallinas no serían capaces de escoger sus compañeros sexuales pero ellas pueden seleccionar el esperma que fecundará sus huevos.

La cópula no es nada amigable para las gallinas. No obstante una gallina tiene mas chances de copular con varios gallos pero no por ello escoger con quién. Si eso no es suficiente, los gallos son promiscuos y copularán con cualquier gallina que tengan al frente, incluyendo sus “hermanas”. Pero las gallinas pueden aun tener la decisión final – en vez de escoger un compañero, ellas pueden seleccionar el esperma que fecundará sus huevos.

No es difícil entender por que ser promiscuo es ventajoso para los machos: mientras con mas hembras puedan copular, mas descendencia producirán. Pero la promiscuidad de las hembras (voluntaria o forzada) ha confundido por mucho tiempo a los científicos. La cópula es usualmente peligrosa para las hembras; los machos son en ocasiones muy agresivos y hasta pueden lastimar a su pareja. Además, las hembras (y su descendencia) deberían, en teoría, ganar mas de copular con un macho “campeón” que lleva consigo los mejores genes – ¿por qué entonces molestarse en buscar otros?. En términos de evolución, la promiscuidad de las hembras no tiene sentido. Siendo así, ¿por qué esta tan diseminada en la naturaleza?.

Poder Mujeres

Esto sugiere que las hembras promiscuas pueden escoger quién será el futuro padre de su descendencia después da la copulación. Este fenómeno llamado “cryptic female choice” ha sido descrito en insectos, reptiles, caracoles, arañas y aves. Lo que nos trae de nuevo a los pollos. Después de haber sido forzada a copular con varios gallos, una hembra de origen doméstico puede excluir el esperma no deseado y quedarse solo con el esperma de su pareja favorita en el tracto reproductivo. Las aves de corral usan este fenómeno para evitar la endogamia, por ejemplo, seleccionando negativamente el esperma de sus “hermanos”. Pero es también posible que el esperma sea seleccionado basado en la compatibilidad genética de ciertos genes.

Investigadores de las Universidades de East Anglia y Oxford probaron esta hipótesis en aves de corral buscando los genes del Complejo Mayor de Histocompatilidad (MHC), los cuales codifican proteínas involucradas a la inmunidad. Los genes MHC se encuentran en varios “sabores” que están ligados a una efectiva respuesta inmunológica – individuos con una diversidad de genes MHC son menos propensos a enfermarse y morir por causa de la enfermedad. Hanne Løvlie y colegas se preguntaron si las aves de corral usan el fenómeno “cryptic female choice” para asegurarse que su descendencia herede un pool de genes MHC mixto. Para corroborar esta hipótesis, el equipo simplemente emparejo hembras con machos con y sin parentesco después del secuenciamiento de los genes MHC en estos animales. Luego se calculó el índice de fecundidad de cada emparejamiento por el conteo de número de hueco hechos por el esperma en las membranas de la yema.
Los resultados muestran que mas esperma llegaba a los huevos cuando los machos no tenían parentesco con las hembras, y este efecto fue mucho mas fuerte cuando los machos tenían un pool de genes MHC diferente a las hembras. Sin embargo, la tendencia de fecundación desapareció – los huevos fueron fecundados de igual manera por todos los espermas. Esto sugiere que las hembras de las aves de corral escogen al macho con el mejor pool de genes MHC durante el emparejamiento, y luego se deshacen del esperma de otros machos por el fenómeno “cryptic female choice“.

Evolutivamente hablando, las hembras tienen el poder.

Referencias:

1. Løvlie H1, Gillingham MA, Worley K, Pizzari T, Richardson DS. Cryptic female choice favours sperm from major histocompatibility complex-dissimilar males. Proc Biol Sci. 2013 Sep 4;280(1769):20131296.

2. “Chick-ita Power”. Isabel Torres. Lab Times. Issue 7. November 29th. 2013.

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